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September 2014

Interface sketching

version française disponible

During a recent project, I put together a tactile interface sketching tool allowing to quickly evaluate layout and behaviour ideas. This post is going through the why and how it came to be, explains how it works, details pros and cons, and ends with a few practical advices.

More and more articles explain to us the primary role of time and kinematics in the production of meaning for tactile interfaces. But as of today, it isn't really easy for a designer to quickly sketch out an interface behaviour for a smartphone or a tablet.

Some existing tools help in this regard by allowing you to link static images one to another using hot spots and animations, recreating a desired experience. For example, taping a menu button on the main screen would slide this screen to the right with a nice ease-out, making room for the menu itself to appear, items fading in one after another.

These tools might provide you with the possibility of manipulating a rough idea of an interface on a device, but they offer a limited choice of behaviours. Only the most “popular” are presented, the same ones developers can implement with little effort when they build an application.

For time and ressources constrained projects, these tools are perfect to get you to a very high fidelity prototype in no time. But if the set of constraints is somehow a bit exotic, and if you would like to experiment new interaction models to answer to them, these tools loose their advantages.

Asking a developer to sit next to a designer to produce interaction sketches which for the most part will be mercilessly discarded - it's their goal in the design process - is a possibility, but it's also a luxury only a small number of companies can afford. For projects where ressources are slim and budgets tight, this comfort is not affordable. Does it make it acceptable to our colleagues that we carry on with explaining our ideas through paper sketches associated with elaborate gestures and sound effects? Probably not.

Origami (graciously shared by one of these almost infinite budget companies, many thanks) seemed very promising to this regard when it appeared. But also very intimidating. The learning curve getting you from total novice to confident in Quartz Composer is a bit steep, and this learning time isn't always justifiable to produce soon to be discarded sketches.
Another pitfall found in Origami is the mouse driven nature of the interactions. To properly evaluate a tactile interface, you should manipulate it directly so you can discover when active zones are too small or too close, or when the hand hides useful informations to complete a task - small but important details that could go un-noticed using a mouse cursor. On the other hand, this tool seems ideal for fine-tuning an animation and transmit its attributes to developers. But if the quality of an animation is crucial to get an interface right, this is not our concern here: we're talking sketching, not finish.

While I was looking for a solution to economically produce interface sketches, Keynote for iOS was a good candidate. Documents can be edited on the OSX version and transferred to an iPhone or an iPad. Direct manipulation is a big win, but where it's deceiving is that you can't actually manipulate the prototype anyway you want. Forget pinches, list scrolls or carousel swipes: any touch on the screen and you're off to the next slide.

But Keynote brought a very consistent advantage on the table: no effort in the production of a transition between two screens. Whatever the shapes, their colors, orientations... as long as the objects are present in the starting and ending slides, the transition is fluid and relatively predictable. It's the well named “Magic Move” transition. I could not let go the time savings this feature allowed so I made concessions on two fronts: holding the interface in my hands, and the relative spotlessness of my screen. The speed I could produce work and the kind of deliverables I could produced were great compensations to these losses.

my smudge covered laptop screen
Designing tactile interface also means touching your screen

It took me about an hour and a half to get from a new document to the prototype shown on the video above, made of 14 slides. Keynote can export a video from the slideshow so you can share your ideas with your colleagues, adding notes using the timecode for specifics.

preview of the slides composing the example prototype
The bare truth of a Keynote prototype

How it works

Everything happens in Keynote, so having a Mac at hand will be a good start. From all the transitions available in this software, the only one used here is Magic Move. A really good name, as in most cases, this is what happens. You build a start state, an end state, you apply the transition and you're done. The time saved compared to solutions where you can edit a timeline is enormous, because there is no timeline to edit.

Where to start



Some advice


With a few hundred slides done since last february, colleagues (designers, developers or project managers) having validated this technique value, I thought it was ready to be exposed and shared here. I would be interested in having your feedback, and see if this idea could be pushed a little further so we can all get better at quickly explore interface ideas.

Download the file, tell me what you think. If this has teached me something, it's the importance of bringing an idea to reality as far as possible before asking a developer his time and talents. It might be easier for us designers to visualise mentally, but this ability goes only to a certain point, and a number of small important details can slip through our ideas. It's important to get them out of the way, and this tool helped me a lot in this regard.

The iPhone frame used in the example file is from Pixeden.

If you download the Keynote file, you'll need the Blokk font to read it correctly. It's a great font for placing neutral text in zoning with no effort.

2014.09.03: as @louije reminded me on twitter, Apple had a session about app prototyping during the last WWDC. I saw a mention of this session on twitter the week before, and was quite disappointed I couldn't be there to know if Keynote was part of the recipe. I had forgotten about it until yesterday, and I have looked at the session. It turns out they use Keynote as well, only with much more talent. Take the time to watch it, it's far more didactic and enjoyable than what I've written here. They choose to use Keynote for iOS in their process which I decided to avoid, but the guiding principle is the same: how to decide as fast as possible if an idea is worth exploring further or not.

Croquis d'interface

english version available

A l'occasion d'un projet récent, j'ai bricolé un outil de croquis d'interface tactile qui m'a aidé à évaluer des idées d'organisation et de comportement. Cet article vous explique pourquoi et comment il a vu le jour, donne les bases de sa mise en place, détaille ses bénéfices et limitations, et finit par quelques conseils pratiques.

De plus en plus d'articles nous rappellent le rôle primordial joué par le temps et la cinématique dans la production de sens au sein des interfaces tactiles. Mais il reste aujourd'hui compliqué pour un designer de représenter rapidement, à l'état de «croquis», le comportement d'une interface, afin d'en évaluer la pertinence en la manipulant sur un smartphone ou une tablette.

Quelques outils sont aujourd'hui à notre disposition pour palier à cette difficulté : ils offrent la possibilité d'enchainer des écrans statiques les uns aux autres à l'aide de zones actives et d'animations pour visualiser un parcours. Par exemple : appuyer sur le bouton "menu" d'un écran d'accueil pour le faire glisser vers la droite avec un bel ease-out, pour dévoiler le dit menu dont les items s'affichent en fondu ligne après ligne.

Si ces outils nous permettent de manipuler des maquettes d'interface en situation, ils n'offrent qu'un nombre limité de comportements. On y retrouve en effet les plus courants, car ce sont les mêmes que les développeurs peuvent reproduire à moindre frais lorsqu'ils construisent l'application.

Pour les projets fortement contraints en temps et en ressources de développement, ces solutions sont donc très adaptées et vont permettre aux participants du projet de manipuler rapidement une maquette d'interface dans des conditions très proches de celles du réel. Mais lorsqu'on se confronte à un jeu de contraintes sortant des normes, et que l'on souhaite expérimenter d'autres modèles d'interaction pour y répondre, ces outils perdent malheureusement tout leur avantage.

Réquisitionner un développeur pour produire des croquis d'interactions qui seront pour la plupart abandonnés (c'est bien là leur vocation) est une possibilité, mais aussi un luxe que ne peuvent se permettre qu'un nombre finalement restreint d'entreprises. Pour les projets où ces ressources sont rares et précieuses, ce n'est malheureusement pas un confort possible en phase exploratoire. Est-ce une raison pour continuer à tenter d'expliquer à nos collègues ce que nous avons imaginé à l'aide de croquis sur le papier, de gesticulations et autres bruitages élaborés ? Probablement pas.

Origami (mis à disposition gracieusement par une de ces entreprises disposant de budgets importants, remercions-la) a paru très prometteur et séduisant à cet égard quand il est apparu. Mais aussi très intimidant. La courbe d'apprentissage pour passer de novice à confiant dans Quartz Composer est un peu raide, et ce temps de mise à niveau n'est pas souvent justifiable pour la réalisation d'esquisses.
Autre souci posé par Origami: les interactions sont faites à la souris, non au touché. Evaluer une interface tactile par sa manipulation directe, c'est découvrir les instants où les zones actives sont trop petites ou trop rapprochées, ou que le doigt qui agit cache des informations nécessaires à la réalisation d'une tâche - autant de détails importants qui pourraient passer inaperçus en utilisant le pointeur d'une souri. En revanche, pour affiner une animation et en livrer toutes ses caractéristiques aux développeurs, cet outil parait idéal. Mais si les qualités d'une animation sont importantes pour la réussite d'une interface, ce n'est pas le sujet ici : on parle de croquis et non de finition.

Alors que je cherchais comment produire économiquement des brouillons d'interface, Keynote sur iOS a fait un temps figure de bon candidat. Les documents pouvant être travaillés sur la version OSX et lus ensuite sur un iPhone ou un iPad, on retrouve ici l'idée de manipulation directe de l'interface. Mais il faut oublier les interactions allant au-delà du simple tap : tout contact avec l'écran déclenche le passage à la diapositive suivante quelle que soit la zone touchée sur l'écran. En plaçant le prototype sur l'appareil on se rapproche en effet beaucoup plus des conditions du réel, mais on donne aussi la fausse impression qu'il réagira correctement aux différentes sollicitations présentes dans un écran donné, alors qu'en fait il s'agit d'un prototype très scénarisé, passant uniquement d'une diapo à la suivante. C'est un peu gênant quand on souhaite utiliser des glissés horizontaux et des pincements, ou des parcours de liste en scrollant.
D'autre part, le transfert via iCloud et les interprétations possibles (et souvent imprévisibles) entre les deux versions du logiciel se sont avérées un peu lourdes à gérer pour de simples croquis.

Mais Keynote apportait un avantage consistant, celui de la gestion automatique de l'animation entre deux états donnés d'une interface. Quelque soit les formes, leurs couleurs, leurs orientations,... tant que les objets présents sont au même nombre dans les diapositives de départ et d'arrivée, la transition est gérée de façon fluide et relativement prévisible. C'est la bien nommée transition "Magic Move". Ne pouvant pas laisser de côté le gain de temps que cette transition permet, j'ai fini par céder sur deux fronts : la tenue en main de l'appareil cible et la propreté de l'écran de mon ordinateur. Les avantages offerts - rapidité d'exécution et possibilité de générer un livrable compréhensible - compensent il me semble les pertes.

un écran de laptop couvert de traces de doigts
Concevoir des interfaces tactiles, c'est aussi toucher son écran

Partant d'un document vierge, il m'a fallu un peu moins d'une heure et demie pour réaliser ce prototype composé d'une quinzaine de diapos qui accompagne cet article. Keynote vous permet ensuite d'exporter une vidéo que vous pouvez partager à vos collègues, et annoter en référençant le timecode.

aperçu de l'ensemble des diapositives composant le prototype montré en exemple dans cet article
Diapositives composant le prototype montré en exemple

Comment ça marche ?

Tout se passe dans Keynote, donc avoir un Mac à disposition vous sera certainement utile. De toutes les transitions entre diapos offertes dans ce logiciel, il y en a une sur laquelle tout repose : le Magic Move. Elle porte bien son nom, car la plupart du temps, c'est bien ce qui se passe : on construit un état de départ, un état d'arrivée, on applique cette transition, et magie, ça marche tout seul. Ca permet de gagner du temps par rapport à d'autres solutions permettant d'éditer une timeline, car justement, il n'y a pas de timeline à éditer. Ce qui permet de passer plus de temps à compliquer les constructions et d'arriver dans un laps de temps acceptable avec quelque chose d'assez élaboré pour que ça se rapproche d'une interface tactile animée relativement fidèle.

Comment s'y prendre

Les bénéfices


Quelques conseils


Avec quelques centaines de diapos au compteur, des collègues designers, développeurs ou chefs de projet ayant validé l'intérêt de cette technique, je me suis dit qu'elle était mûre pour être exposée et partagée ici. Je serais ravi d'avoir votre retour d'expérience et de voir comment cette idée pourrait être poussée un peu plus loin, ou si d'autres techniques plus rapides existent pour explorer rapidement une idée.

Allez-y, prenez le fichier exemple en main, dites moi ce que vous en pensez. Cette technique m'a appris une chose, c'est qu'il est important de visualiser une idée avant de solliciter le temps et les talents d'un développeur. On a beau être capable de visualiser mentalement, cette capacité ne va que jusqu'à un certain point et nombre de détails pourtant importants peuvent nous échapper.

Le masque d'iPhone utilisé dans la vidéo vient de chez Pixeden.

Si vous téléchargez le fichier exemple Keynote, vous aurez besoin de la fonte Blokk pour le lire correctement. Elle permet de produire des zones de texte neutres à moindre effort.

2014.09.03 : comme me l'a rappelé @louije, une session du dernier WWDC d'Apple était consacrée au prototypage d'applications tel qu'il est pratiqué en interne. J'avais vu passer l'annonce de cette session sur twitter dans la semaine qui la précédait, bien déçu de ne pas pouvoir y assister pour savoir si Keynote faisait partie de la formule. J'en ai oublié l'existence jusqu'à hier, et il se trouve qu'ils s'y prennent d'une façon assez similaire - si ce n'est avec beaucoup plus de talent. Prenez temps de la regarder, elle est bien plus didactique que ce que j'ai pu écrire ici. Leur méthode n'est pas exactement la même (ils passent par un terminal mobile alors que j'en fait l'économie), mais le principe directeur est identique : comment arriver le plus rapidement possible à décider si une idée vaut la peine d'être creusée et développée ou non.