bureau

It means “desk” or “work table” in french : how metaphoric for a blog discussing what my work's about. Get the RSS feed.

i

I'm Thibaut Sailly, an independant interface designer based in Paris. Say hello on twitter or by email at thibaut ✉ tsailly ◦ net.

Le Baby is an iOS app I made with Amadour Griffais, a shared and private memory helper for parents with newborns. View on the App Store.

Topics

Archives

© 2010-2022 Thibaut Sailly · Powered by Movable Type · RSS

Le Baby

Le Baby - foundations

The design, building and marketing of an object are an endless series of questions.

How should we size this element? Is this the right font for the graphic identity? Can we find a better name for this feature to be instantly comprehensible? Is the price too high? You need to prioritize questions to answer, choose how much time you'll spend to find the best possible answer on each of them, and decide when it's time to move on.

The harmony between the chosen answers is as important for the product perception by its users as their individual relevance to each question asked.

To ensure a minimum of coherence between these decisions and to optimize the time spent on each of them, defining cardinal values for the project and having an objective look at its operational context are helpful guides and accelerators. For this first article of a series about publishing an application on the App Store, I thought it was important to start by listing the facts and principles guiding the decisions we - my colleague Amadour Griffais and I - make for Le Baby.

version française disponible

Ancillary activity

Baby is not our bread and butter, we work on it using the time we have left once we have earned our living. This is probably the most influential condition on the current shape of the app and the way we work on it.

a coffee after dropping the kids at school: a few minutes for Le Baby every day.

Knowing our availability is limited, we have reduced to a minimum the number of channels through which this project can get our attention:

Our collaborative processes are also kept to a minimum: the most concise and infrequent written exchange possible, and occasional meetings to have richer and more subtle discussions. Our involvement in the project varies during the year, it is not constant: sometimes we make a special effort to respect a publication date, but this effort is always made on our free time.

The main influence of this situation on the product is that we pay a lot of attention to the long term stability of what we build. Whether it's the code, the writing of the app description, the preview video on the App Store, or the layout of the press kit, we try to make them modular objects that will only require a small amount of time to accommodate the next functional evolutions of the app.

Independence

We have witnessed in our respective professional experiences how financial pressure can sometimes take control of a product definition, leaving the user's benefit or the level of polish in the back seat when deciding what should be done at any given moment.

a nice tree in a meadow bathed by an end of the day sun light

By choosing to build Le Baby with our own resources, and not to call on investors who would have allowed us to work faster, we made sure to keep control over the features the app offers and will offer, their build quality, and the pace at which they are released. Sure, we're moving slowly, and the return on investment is comical for now, but we believe that our current and future users benefit from the choices we've made for the sake of our independence.

For example, there are no trackers installed in the app to measure screen-by-screen usage. We inquire on what our users are doing with the app by talking to those who contact us, or by setting up face-to-face tests - parents with newborns are pretty easy to spot and go talk to, a definite advantage. An unquantified overview that would have been hard to defend to people who had invested money in our project. Perhaps we would have succeeded, but the time used to convince them would not have been put to work for the users.

Another choice we made to preserve our independence, which has already done us a huge favor, is not to use third-party code libraries. Some of them would have sped up the building of certain parts of the app, but Le Baby's compatibility with the new APIs offered by iOS each year would have been dictated by the libraries' compatibility. When we implemented journal sharing earlier this year, we were able to use the last CloudKit developments offered in iOS 15, which allow for encryption of transmitted data. If a critical third-party library had felt that stability on iOS 15 was not a priority for them, we would have had to wait for their update before rolling out this critical feature for parents.

Practical

The starting point of this project was the observation that taking notes of a baby's feeding and sleeping habits on a notebook or with existing apps was not very practical. By education or professional distortion, our natural tendency is to run away from everything that is not practical and to look for more obvious alternatives. A very particular attention is therefore naturally paid to the app screens, but also to everything that generates friction in the various project facets (tooling, writing, image production, work files organization).

A public fountain tap on which you can hang the handle of a bucket, so it's not necessary to hold it while it gets filled. Italy.

One choice that influenced the shape of the Le Baby object and was dictated by the search for practicality is the use of the San Francisco font for the app's screens. I had originally selected Avenir Sans to compose the first mockups, but San Francisco ensured that the screens would better fit the scaling managed by iOS. Another example where friction hunting is a permanent concern and has a direct formal influence: the composition of documents intended for the press, emails, press releases, press kits or web page. The recipients attention for these materials can be counted in mere seconds, so ensuring that the message gets through like butter on a hot pan is very important if you hope to be quoted in a press article one day. For Le Baby, this is especially important because we do not intend to use targeted advertising to reach our potential users, for reasons discussed below. We are building the best possible product for parents with newborns, so that their satisfaction can translate into word-of-mouth, and be perceived by the press as a newsworthy topic for their audience.

Digital privacy

We have long been convinced that respecting the privacy of digital products users is important. In building and promoting Le Baby, we have remained true to this principle, even if this has resulted in slower commercial growth. It's more important to us that the users know the information they add to the app never leaves it unless they actively decide so, than to earn more money quickly. This respect for our users privacy has an influence on the construction of the app, its economic model and its marketing.

The handle of an almost closed door

On the building side, we have made sure that by default, the data remains on device, and that it only comes out following an explicit action from the user, each time. It is possible to export the recorded data as a csv file at any moment, and since last April to synchronize it with partners and family. This sharing feature is based on CloudKit, which allowed us to use the highest data protection offered by Apple, and to ensure that only participants can access the information they add (written notes can be intimate) as it remains within their iCloud account. Setting this up is also easier as there's no need to create a “Le Baby” account with email+password. One extremely positive aspect from an operational point of view is that we don't have to manage the servers used for the data exchange. On the downside, when the servers are not working properly, we have no visibility on the restoration timeline, which affects the quality of our customer support.

Adding ad banners to the application would have allowed us to increase the income faster. But users would have lost in comfort because of the screen real estate loss, they would have encountered the occasional mistap making you leave the app, our night mode would not have been as effective as it is today (a banner ad with a light background alone can light up a dark room and disturb the eating baby), and the experience would have simply been less friendly and memorable. We heard from one parent who was thrilled to be using Le Baby again for his second child - not sure if the pleasure of returning would have been the same with banner ads.

In the same vein, no tracker of any sort is installed in the app, and we don't collect any data to resell it to third parties, as some of our competitors do (the Privacy page of the Glow app is quite explicit about it, when you take the time to read it).

For now, we don't have an advertising budget, but we hope that it will come soon. When we'll start our campaigns, we'll choose ad services that do not rely on collecting personal data and building profiles for their operation. It would be dishonest to have a critical point of view on Facebook/Meta, and at the same time giving them money to increase our app's visibility. Disclaimer: we do have an Instagram account, as it seemed sensible to have a presence there two years ago.

Made on site

The last point that guides our modus operandi is that we favor custom-made components when we are able to make them correctly, rather than getting existing but less fitting ones elsewhere to save time.

Home photo studio while shooting stills for upcoming communications

What we build ourselves will always be more accurate to our original intention. Also, as you will have understood by now, we prefer giving ourselves the time to do things right rather than to rush messy things that always end up to slow you down.

When we started working together on Le Baby, the goal was to use this project as a showcase for our respective know-how. The desire to make it a commercial success came later, when we saw that users found real value in using it. But the showcase aspect is still there, and still plays into our decisions.

It obviously takes more time, but the pleasure is there and we are rarely ashamed of the result. On my side, it allowed me to practice writing, staged photography, illustration, and to improve my judgment if not my technique in these areas.

If you have read this far, you have now a good idea of the framework in which the project operates. The next article will get to the heart of the matter by looking at the interface attributes of Le Baby.

Le Baby - fondations

La conception, la construction et la commercialisation d'un objet sont une suite de questions sans fin.

Quelle devrait être la bonne taille de cet élément ? Quelle fonte choisir pour porter l'identité graphique ? Quel nom donner à cette fonctionnalité pour la rendre immédiatement compréhensible ? Quel est le bon prix ? Il faut décider de l'ordre des questions auxquelles répondre, et du temps à consacrer à chacune d'elles pour trouver la meilleure réponse possible.

L'harmonie entre les réponses sélectionnées est aussi importante pour la bonne perception du produit par ses usagers que leur pertinence individuelle face à chaque question posée.

Pour assurer un minimum de cohérence entre ces décisions et optimiser le temps passé sur chacune d'elles, la définition des valeurs cardinales d'un projet et une lecture objective de son contexte d'exécution sont autant de guides et d'accélérateurs. Dans ce premier article d'une série sur la publication d'une application sur l'App Store, il m'a semblé important de commencer par lister les états de faits et les principes qui guident les décisions que nous - mon collègue Amadour Griffais et moi - prenons pour Le Baby.

english version available

Activité annexe

Le Baby n'est pas notre gagne-pain, nous y travaillons en utilisant le temps qu'il nous reste une fois que nous avons gagné ce qui nous fait vivre. C'est sans doute la condition qui a le plus influé sur la forme actuelle de l'application et sur notre façon d'y travailler.

le café du matin après avoir déposé les enfants à l'école : quelques minutes pour Le Baby tous les jours

Sachant notre disponibilité limitée, nous avons réduit au minimum le nombre de canaux par lesquels ce projet peut attirer notre attention :

Nos processus de collaboration sont aussi réduits à leur minimum : l'échange par écrit le plus concis et le moins fréquent possible, et des rencontres occasionnelles pour avoir des échanges plus riches et subtils. Notre implication dans le projet varie au cours de l'année, elle n'est pas constante : il arrive que nous fassions un effort particulier pour respecter une date de publication, mais il est toujours fourni sur notre temps libre.

L'influence principale de cet état de fait sur le produit est que nous faisons très attention à la stabilité dans le temps de ce que nous construisons. Que ce soit le code de l'app, la rédaction de sa description, la vidéo de pré-visualisation sur l'App Store, ou la mise en page du dossier de presse, nous essayons d'en faire des objets modulaires qui ne demanderont que peu de temps pour accueillir les prochaines évolutions fonctionnelles de l'app.

Indépendance

Nous avons constaté dans nos expériences professionnelles respectives à quel point la pression financière peut parfois prendre le contrôle de la définition d'un produit, laissant le gain de pertinence pour les usagers ou le degré de finition au second plan lorsqu'on doit décider de ce qui doit être fait à un moment donné.

un bel arbre dans un champs dans les dernières heures de soleil de la journée

En choisissant de réaliser Le Baby avec nos propres moyens, et de ne pas faire appel à des investisseurs qui nous auraient permis d'aller plus vite, nous nous sommes assurés de garder le contrôle sur la liste des fonctionnalités que l'application propose et proposera, leur qualité de finition, et le rythme auxquelles elles seront publiées. Certes, nous avançons plus lentement, et le retour sur investissement reste pour le moment comique, mais nous pensons que nos utilisateurs actuels et futurs bénéficient des choix que nous avons fait par soucis d'indépendance.

Il n'y a par exemple aucun traqueur installé dans l'app pour en mesurer l'usage écran par écran. Nous faisons la lumière sur ce que font nos usagers en discutant avec ceux qui prennent contact avec nous, ou en organisant des tests en face à face - les parents de nourrissons sont assez faciles à repérer, un avantage indéniable. Un aperçu non quantifié qui aurait été sans doute dur à défendre auprès de personnes ayant investi de l'argent dans notre projet. Peut-être y serions-nous arrivés, mais le temps utilisé pour les convaincre n'aurait pas été mis au service des usagers.

Autre choix que nous avons fait pour préserver notre indépendance et qui nous a déjà rendu un immense service, c'est de ne pas utiliser de bibliothèques de code tierces. Certaines auraient permis d'accélérer la construction de certaines parties de l'app, mais la compatibilité de Le Baby avec les nouvelles APIs offertes par iOS chaque année aurait été dictée par celle des bibliothèques. Lorsque nous avons mis en place le partage de données entre usagers cette année, nous avons pu utiliser les évolutions de CloudKit proposées sur iOS 15, qui permettent de chiffrer les données transmises. Si une bibliothèque tierce essentielle au bon fonctionnement de l'app avait estimé que sa stabilité sur iOS 15 n'était pas une priorité, nous aurions dû attendre pour déployer cette fonctionnalité essentielle pour les parents.

Pratique

Le point de départ de ce projet a été un constat que la prise de notes des habitudes alimentaires et de sommeil d'un bébé sur un carnet ou avec les applications existantes n'étaient pas très pratiques. Par éducation ou déformation professionnelle, notre tendance naturelle est de fuir tout ce qui n'est pas pratique et de chercher des alternatives plus évidentes. Une attention très particulière est donc naturellement portée aux écrans de l'app, mais aussi à tout ce qui génère des frictions dans les diverses facettes du projet (outillage, rédaction, production d'images, organisation de nos fichiers de travail).

Un robinet de fontaine publique sur lequel on peut accrocher l'anse d'un seau pour ne pas avoir à le porter en attendant qu'il se remplisse. Italie.

Un choix qui a influencé la forme de l'objet Le Baby et qui a été dicté par la recherche de praticité est l'utilisation de la fonte San Francisco pour les écrans de l'app. J'avais au départ sélectionné Avenir Sans pour composer les premières maquettes, mais San Francisco permettait d'assurer la bonne adaptation des écrans aux mises à l'échelle gérées par iOS.

Autre exemple où la chasse à la friction est un soucis permanent et a une influence formelle directe : la composition des documents destinés à la presse (emails, communiqués, dossier de presse ou page web). Le temps d'attention des destinataires se compte en secondes, parfois sur les doigts d'une main. S'assurer que le message passe rapidement est très important si on veut espérer être cité un jour dans un article de presse. Pour Le Baby, c'est d'autant plus important que nous n'avons pas l'intention d'utiliser la publicité ciblée pour atteindre nos utilisateurs potentiels, pour des raisons évoquées plus bas. Nous construisons le meilleur produit possible pour les parents de nourrissons, pour que leur satisfaction alimente le bouche à oreille, et soit vue par certains titres de presse comme un sujet digne d'intérêt pour leur audience.

Vie privée numérique

Cela fait longtemps que nous sommes tous les deux convaincus du bienfondé du respect des données d'usagers de produits numériques. Pour construire et promouvoir Le Baby, nous sommes restés ancrés à ces principes, même si cela a pour conséquence une croissance commerciale plus timide. Il nous semble plus important d'offrir aux usagers la certitude que les informations qu'ils ajoutent dans l'app n'en sortent que s'ils le décident activement, que de gagner plus d'argent rapidement. Ce respect de la vie privée des usagers a une influence sur la construction de l'app, son modèle économique et sa commercialisation.

Poignée d'une porte d'appartement tout juste ouverte

Du point de vue de la construction, nous avons fait en sorte que par défaut, les données restent sur l'appareil, et qu'elles n'en sortent que suite à une action explicite de la part de l'utilisateur, à chaque fois. Il est possible d'exporter ponctuellement les données enregistrées au format csv, et depuis avril dernier de les synchroniser avec des proches. Ce partage repose sur CloudKit, ce qui nous a permis d'utiliser la plus grande protection des données proposée par Apple, et de nous assurer que seuls les usagers peuvent accéder aux informations qu'ils ajoutent (les notes écrites peuvent être intimes) car elles restent au sein de leur compte iCloud. La mise en place du partage est aussi plus simple car il n'y pas besoin de créer de compte « Le Baby » avec email et mot de passe. Point extrêmement positif d'un point de vue opérationnel, nous n'avons pas à gérer les serveurs utilisés pour l'échange des données. Revers de la médaille : lorsque les serveurs ne fonctionnent pas bien, nous n'avons aucune visibilité sur le rétablissement du service, ce qui affecte la qualité du support client.

Ajouter des publicités dans l'application nous aurait permis de gagner plus d'argent plus rapidement. Mais les usagers auraient perdu en confort d'utilisation à cause de la réduction d'espace vertical disponible pour les informations qui les intéressent vraiment, notre mode nuit n'aurait pas pu avoir l'efficacité qu'il a aujourd'hui (un bandeau publicitaire avec un fond clair peut à lui tout seul éclairer une pièce plongée dans le noir et déranger le bébé qui mange), et l'expérience aurait tout simplement été moins sympathique et mémorable. Nous avons eu le retour d'un parent qui était ravi d'utiliser à nouveau Le Baby pour son deuxième enfant - pas certain que le plaisir d'y revenir aurait été le même avec un bandeau publicitaire.

Dans la même veine, aucun traqueur n'est installé dans l'app, et nous ne collectons aucune donnée que nous pourrions revendre à des tiers, comme peuvent le faire certains de nos concurrents (la page Privacy de l'application Glow est assez explicite, si on prend le temps de la lire).

Pour le moment, nous n'avons pas de budget publicitaire, mais nous espérons que cela viendra rapidement. Lorsque nous commencerons nos campagnes, nous choisirons des régies qui ne reposent pas sur la collecte de données personnelles et la construction d'un profil pour leur fonctionnement. Ca serait hypocrite d'avoir un point de vue critique sur Facebook/Meta, pour ensuite leur acheter de la visibilité pour faire connaître notre application.

Fait maison

Le dernier point qui guide notre mode opératoire est que nous privilégions le sur-mesure lorsqu'on est capable de le faire correctement, plutôt que de récupérer ailleurs un existant moins qualitatif pour gagner du temps.

studio photo maison lors de prises de vues pour une communication à venir

D'une part, ce que nous fabriquons sera toujours plus finement fidèle à notre intention de départ. D'autre part, vous l'aurez compris, nous préférons nous donner le temps de bien faire plutôt que de hâter.

Lorsque nous avons commencé à travailler ensemble sur Le Baby, le but était de se servir de ce projet comme d'une vitrine de notre savoir-faire respectif. La volonté d'en faire une réussite commerciale est venue plus tard, quand nous avons vu que les usagers y trouvaient de la valeur. Mais l'aspect vitrine de nos capacités reste présent, et joue toujours dans nos décisions.

Cela prend évidemment plus de temps, mais le plaisir est là et on a rarement honte du résultat. De mon côté, cela m'a permis de pratiquer l'écriture, la photographie mise en scène, ou encore l'illustration, et d'améliorer mon jugement si ce n'est ma technique dans ces domaines.

Voilà, si vous avez poursuivi la lecture jusqu'ici, vous avez un bon aperçu du cadre dans lequel le projet opère. Le prochain article rentrera dans le vif du sujet en parcourant les attributs de l'interface de Le Baby.

Le Baby

version française disponible

For the past few years, I've dedicated part of my work time and more to an iOS app that I came up with shortly after the birth of my first child. Le Baby is a baby tracker app, or as I prefer to put it, a memory helper for parents optimized for feeding and sleep.

Le Baby App Store description page

When our first child was born in 2012, my wife and I had to keep track of breastfeeding times and durations, as well as diaper change times and contents for a few weeks. Written in a notebook with a pencil, these notes ended up being added by my wife to the Notes app on her phone. It was more convenient since she had it at hand most of the time, while the notebook wandered between the changing table, the couch and the nightstand, with or without the pencil. The App Store already listed a few newborn tracking apps, but none were really satisfying. A few sketches later, I had laid the functional foundations of an app that seemed more practical to use in this particular context (in short, a lot of fatigue and hands always busy). But not knowing how to code, the project was put aside in an envelope for the day when I would have the courage to learn programming.

Two years later, while working on mobile applications for Le Monde newspaper, one of my developer colleagues, with whom I had a good relationship, told me that he wanted to publish an app not for a client, but for himself, in order to experience all its implications first hand. That's how Amadour Griffais and I started working on Le Baby, in addition to our regular professional activities.

Our motivations were initially the discovery of publishing on the App Store, the making of an application that reflected our respective best abilities, and the pride of having in our hands an object that we alone were responsible for.

We released the 1.0 of Le Baby in December 2018. The feedback from users was very positive, and we decided to continue working on this project so that it could become a complementary source of income that would allow us to focus on projects that are important to us.

A few posts will be published here to share the experience of a designer publishing an app on the App Store, and to take the time to explain some of the choices we made in this project: fundamentals of the app, interface behavior, visual identity, tools and work methods, the publication on the App Store, and communication of the app. Other topics may be covered, but properly addressing the ones listed here will be a good start. I hope that these articles will provide people who are curious about what is involved in publishing an independent app with a relevant and rewarding overview.